Construyendo la tabla peri贸dica

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Construyendo la tabla peri贸dica, de Miguel Calvo Rebollar. Prames, 2019

Siempre ser谩 un motivo de satisfacci贸n para nuestra Asociaci贸n presentar un libro escrito por uno de nuestros Amigos. Pero cuando el socio se llama Miguel Calvo, uno de los mayores eruditos en Qu铆mica y en especial, en Mineralog铆a de nuestro pa铆s, adem谩s se suma la garant铆a de rigor, completitud y amenidad en la obra.

Y este es el caso que nos ocupa con 鈥淐onstruyendo la Tabla Peri贸dica鈥. En el 2019 se han cumplido los 150 a帽os desde que el qu铆mico ruso Dimitri Mendeleyev publicase su conocida tabla, 聽ordenando los elementos qu铆micos hasta聽 entonces conocidos por su n煤mero at贸mico y observando una cierta periodicidad en sus caracter铆sticas. Esta visionaria publicaci贸n ha sido la base de la sistematizaci贸n, investigaci贸n y descubrimientos m谩s importantes en esta ciencia y, contin煤a siendo fundamental en la actualidad. Todos, en mayor o menor medida, hemos pasado por el trago (casi siempre ha sido as铆) de tenerla que memorizar y sufrir en nuestras clases de Qu铆mica, la mayor铆a de las veces sin entender pr谩cticamente nada y olvid谩ndola nada m谩s pasar los ex谩menes.

Sin embargo, Miguel nos propone un enfoque completamente distinto, m谩s intuitivo y atractivo: recorrer los elementos desde una perspectiva hist贸rica y evolutiva de la ciencia. El resultado es fascinante, al menos para m铆, pues empieza como lo hubiera hecho la humanidad intuitivamente. Desde que los primeros metales como el oro, el cobre y la plata ( que se presentan en la naturaleza de forma elemental ) llaman la atenci贸n del hombre Neol铆tico y comienzan a ser usados en aplicaciones 煤tiles y a ser buscados afanosamente al constituir una ventaja competitiva para su poseedor, hasta el descubrimiento de los 煤ltimos elementos de vida ef铆mera en sofisticados y complejos laboratorios de investigaci贸n en la actualidad.

Todo este recorrido se alinea con el progreso de la ciencia y la tecnolog铆a, pues vamos conociendo c贸mo la humanidad va descubriendo nuevos elementos cuando domina el fuego y puede llegar a fundir menas y obtener nuevos metales, comienza a entender, de manera un tanto rudimentaria al principio, los mecanismos de las reacciones qu铆micas, la utilizaci贸n del agua y las disoluciones en la etapa de la Alquimia, y contin煤a obteniendo nuevos elementos.

En el siglo XVIII, en pleno per铆odo Ilustrado, podemos situar el nacimiento de la Qu铆mica como ciencia. Nombres como Lavoisier, Boyle, Berthollet, Proust, Davy鈥parecen en escena y dan un impulso definitivo a esta ciencia aplicando los nuevos adelantos tecnol贸gicos e inici谩ndose una avalancha de nuevos descubrimientos que se ver谩n potenciados durante el siglo siguiente. La aplicaci贸n de la corriente el茅ctrica, supuso tambi茅n un gran salto en dichos descubrimientos y ya, en 1869,聽 es cuando Mendeleyev publica su visionaria tabla, que permiti贸 entender las propiedades e incluso predecir la existencia de nuevos elementos.

Ya en el siglo XX no para la cosa. Se descubre la radiactividad y se aplica a la b煤squeda de nuevos y m谩s pesados elementos, las tierras raras, lant谩nidos y los gases nobles que hasta entonces se hab铆an mostrado escurridizos a los investigadores. Hasta nuestros d铆as, en que los aceleradores de part铆culas han sido capaces de sintetizar el elemento 118, organes贸n, en 2002. Cada vez es m谩s dif铆cil obtener nuevos elementos pues nos estamos acercando a los l铆mites te贸ricos de la F铆sica en cuanto al n煤mero de protones que puede tolerar un 谩tomo, que se estima en 172 y, adem谩s estos nuevos elementos ultrapesados son de vida muy ef铆mera y requieren enormes cantidades de energ铆a (y de dinero) para su s铆ntesis.

Despu茅s de leer esta rese帽a podr铆a pensarse que estamos ante el t铆pico 鈥渓adrillo鈥 de manual cient铆fico que dormir铆a a cualquiera tras las primeras l铆neas. Nada de eso porque Miguel junta a su erudici贸n qu铆mica, conocimientos mineral贸gicos, metal煤rgicos, hist贸ricos, bibliogr谩ficos, numism谩ticos y art铆sticos, en un lenguaje muy sencillo y ameno (no en vano tambi茅n es profesor) nos inunda todo el relato con ejemplos, an茅cdotas, usos pr谩cticos, datos estad铆sticos e innumerables ilustraciones, que hacen que las p谩ginas vayan a una velocidad asombrosa para el tema. El libro est谩 excelentemente documentado y profusamente ilustrado y, en particular, disfrutar谩n los aficionados a la Mineralog铆a por las excelentes fotos de Joaquim Call茅n.聽

La ingente labor investigadora y bibliogr谩fica que ha realizado el autor es prodigiosa, e incluso se revelan algunas primicias documentales como la piedra fosf贸rica de Bolonia (baritina) en el descubrimiento del bario, noticias y documentos sobre el espato de Islandia (calcita) en el descubrimiento del calcio, etc. Tambi茅n de destacar que muchos de los objetos y documentos fotografiados proceden de la colecci贸n personal del autor, que es tambi茅n un destacado coleccionista.聽

No queremos dejar pasar el recuerdo que Miguel hace de cuatro cient铆ficos espa帽oles que tienen un sitio relevante en la construcci贸n de la tabla de los elementos. Se trata de Antonio de Ulloa (1716-1795), marino y cient铆fico que descubri贸 el platino ( 茅l lo llam贸 platina ) en la regi贸n del Choc贸 (actual Colombia); Fausto de Elh煤yar (1755-1833), que junto a su hermano Juan Jos茅 descubren el wolframio en una ferberita de Bohemia y Andr茅s Manuel del R铆o (1764-1849), que descubri贸 el vanadio (que 茅l llam贸 eritronio) en una vanadinita de Zimap谩n (M茅xico).聽聽聽

En resumen, un magn铆fico libro para el que quiera acercarse de manera diferente, y mejor a mi parecer, a entender la tabla peri贸dica de los elementos. Ofrece una visi贸n 360 grados de este tema de manera sint茅tica pero no falta de rigor, amenidad e inter茅s. Muy bien documentada y mejor ilustrada, solo son necesarios conocimientos elementales de qu铆mica para su total comprensi贸n y disfrute. Imprescindible en la biblioteca de cualquier aficionado a la ciencia y a su historia es, como dicen los ingleses an excellent value for money.

Si quieres adquirir este libro, puedes hacerlo dirigi茅ndote a Prames.

Miguel Calvo Rebollar naci贸 en Soria en 1955. Es Doctor en Ciencias Qu铆micas y Catedr谩tico de la Universidad de Zaragoza. Adem谩s de su actividad docente e investigadora es un gran especialista en Mineralog铆a topogr谩fica ib茅rica, de las que ha publicado, entre otras, 鈥淢inerales de Arag贸n鈥 y la monumental obra de 9 tomos 鈥淟os minerales de Espa帽a鈥. Bibli贸filo, divulgador cient铆fico e historiador de la ciencia, atesora una gran colecci贸n de documentos, minerales, monedas, medallas y objetos cient铆ficos. Miguel es Amigo del Museo Hist贸rico Minero Don Felipe de Borb贸n y Grecia, con el que viene colaborando habitualmente.

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